‘Al onze partners werden naar Europa teruggeroepen’

‘Al onze partners werden naar Europa teruggeroepen’ 02-12-2020

Vanaf Addis Ababa Bole International Airport is het nog zo’n drie uur rijden in noordelijke richting, voordat je aankomt bij de greenfield fabriek die de moutfabrikant Boortmalt in Ethiopië laat bouwen. Deze mouterijgroep, sinds 2019 de wereldmarktleider, vroeg MPM’er Gerrit Klein om als projectmanager de bouw van de mouterij te begeleiden. Dat was vóórdat mensen überhaupt hadden gehoord van COVID-19. Met de officiële opening in zicht, heeft MPM zich daar laten zien als een betrouwbare partner in business.

 

“Ik had op 13 maart mijn koffers al gepakt om op de site in Ethiopië voortgangsgesprekken te voeren met diverse leveranciers. Waar we lang dachten dat COVID-19 nog een voornamelijk Chinese aangelegenheid zou blijven, brak rond die tijd in Europa de paniek uit. De een na de andere leverancier belde mij op dat hij niet naar het bouwterrein in Ethiopië zou gaan. Toen had het voor mij ook geen zin meer om te gaan.” Sindsdien begeleidt Gerrit Klein het project met digitale middelen. Hij beoordeelt aan de hand van wekelijks toegestuurde dronebeelden de voortgang van de bouw en de installatie en heeft nauw contact met de twee MPM’ers op de bouwplaats.

Inmiddels zijn de installatie en start-up teams van de leveranciers weer op de bouwplaats aanwezig en zal de mouterij voor het einde van het jaar in productie zijn.  

 

Ethiopische hoogvlakte

landschap EthiopiëNog even terug naar het begin. Waarom bouwt de grootste mouterijgroep ter wereld een greenfield fabriek op de Ethiopische hoogvlakte? Gerrit Klein: “Ethiopië is een land in ontwikkeling. Er ontstaat een middenklasse die wat te besteden heeft. Daardoor groeit de vraag naar luxeproducten zoals bier. De grote Europese brouwerijen anticiperen op een groeiende bierconsumptie in het land en zetten er brouwerijen neer. Boeren verbouwen genoeg gerst, maar er is geen mouterij om dat gerst te verwerken tot mout. Daarom besloot Boortmalt om deze greenfield mouterij te bouwen. De mout die de fabriek straks produceert en het bier dat brouwers daarmee brouwen, zijn bestemd voor binnenlands gebruik.”

“Het project heeft ook een sociaal aspect. Zo’n tienduizend boeren zijn de afgelopen tijd verenigd in collectieven voor de levering van gerst aan de mouterij. Ze leren een ander soort gerst te verbouwen, beter geschikt voor de productie van mout. Daardoor gaat de netto-opbrengst van hun stukje grond omhoog. Het gaat dus niet alleen om de bouw van die mouterij, maar ook om fair trade en de vooruitgang van de locals.”

 

Betrouwbare partner

Hij mag dan al veel expertise hebben opgebouwd, met een coronapandemie is óók Gerrit Klein nog nooit geconfronteerd. In hoeverre kun je in zo’n overmachtsituatie nog meerwaarde bieden als MPM’er? “Door je te laten zien als een betrouwbare partner. In maart werden al onze partners naar Europa teruggeroepen. Dat was een flinke tegenvaller voor Boortmalt. Ik vraag me af in hoeverre dit besluit te rechtvaardigen was gezien de situatie in Ethiopië. Daar was toen nog geen sprake van COVID-19. Nu we met z’n allen beter op het virus zijn ingespeeld, zijn ook de leveranciers weer teruggekeerd op de bouwplaats. En nu heerst er wél corona in het land. Bij aankomst moeten ze dus eerst zeven dagen in quarantaine, voordat zij aan het werk kunnen gaan.”

 

Tegenslagen overwonnen

Hoe lang heeft het project door COVID-19 stilgelegen? Gerrit Klein: “Dankzij de inspanningen van de twee installation managers die we ter plekke hebben, konden we gewoon doorgaan. Steven Hijfte en Pieter Bossong hebben met z’n tweeën het werk van dertien man verzet, daarbij geholpen door de lokale werknemers. Beiden zijn zij continu doorgegaan. Sinds maart hebben ze hun familie niet meer gezien. Ik ben erg trots op hen. Samen met hen hebben we oplossingen bedacht in uitzonderlijke situaties. Hebben we tegenslagen overwonnen. Zo hebben we de vertraging kunnen beperken.”

Boortmalt - moutprocesAls straks bij de officiële opening in zijn bijzijn de champagnekurken knallen of – misschien wel waarschijnlijker – het Ethiopische bier zal schuimen – kan Gerrit Klein een bijzonder project bijschrijven in zijn portfolio. “Zover zijn we nu nog niet. De mouterij is net opgestart. We zijn nu bezig om de de puntjes op de i te zetten. Als alles prima werkt en het terrein netjes is schoongemaakt, gaan we pas aan een feestje denken, niet eerder.”

Hij verwacht niet dat COVID-19 nog langer een negatieve impact zal hebben op het project. “Nee, zoals we ook in Europa met de nodige veiligheidsmaatregelen bedrijven aan de gang kunnen houden, zullen de Ethiopiërs dat ook gaan doen.”